Proprio quando sembra che i bambini stiano imparando a dormire, smettono di dormire. Non preoccupatevi, la regressione del sonno è reale ed è normale.

Delphine Nicholls Golan sapeva che un po’ di controllo dei danni era in ordine. Così, vicino alla porta dell’appartamento accanto al suo, ha messo una bottiglia di vino, una scatola di tappi per le orecchie e un biglietto: “Cari vicini di casa: Mi scuso in anticipo per le urla a tarda notte. Sto imparando a dormire tutta la notte”, firmato “Aleph, 4 mesi”. La mamma di due figli di Toronto era in preda alla temuta regressione del sonno di quattro mesi – quella fase in cui i neonati che hanno dormito più a lungo si fermano improvvisamente. “Aleph è passato da tre ore e mezza di sonno a svegliarsi ogni 45 minuti”, dice. “Si comincia a impazzire”.

Tutti i neonati sperimentano numerose battute d’arresto del sonno nei primi due anni, ma la regressione del sonno di quattro mesi è particolarmente crudele. Si è enormemente privati del sonno dalla cura del neonato 24 ore su 24, e proprio quando si pensa che si sta per arrivare a una notte di sonno pieno, la regressione colpisce.

Anche se è facile sentirsi come se si stia facendo qualcosa di sbagliato, quello che sta succedendo in questa fase è in realtà molto giusto. “Il cervello del tuo bambino si sta svegliando”, dice Pam Edwards, una consulente pediatrica certificata per il sonno con sede a Grand Prairie, Alta. I suoi cicli del sonno stanno diventando sempre più “adulti” e, grazie ai grandi salti cognitivi e di sviluppo che si verificano intorno ai quattro mesi, sta anche diventando molto più consapevole del suo mondo. Questo potrebbe non essere confortante alle 3 del mattino, ma prendetevi il cuore. Le regressioni del sonno sono perfettamente naturali, anche prevedibili, e non durano per sempre (tipicamente, da due a sei settimane).

Allora, cosa sta succedendo?

In parole povere: molto. Potreste notare che il vostro bambino ora si sveglia a rumori che prima dormiva – ora è molto, molto più difficile trasferirlo in una culla. “I neonati sono per la maggior parte del tempo in un sonno tranquillo, senza cicli di sonno distinti”, dice Edwards. “Ma al termine dei quattro mesi, il cervello di un bambino inizia a pedalare attraverso fasi di sonno leggero (REM) e profondo (non REM), come facciamo noi”. Tuttavia, i cicli del sonno infantile sono molto più brevi di quelli di un bambino o di un adulto (circa 30-50 minuti, rispetto ai 90), e i bambini passano circa la metà del loro ciclo di sonno in sonno leggero dopo aver raggiunto la regressione del sonno, che è il motivo per cui sono così facilmente svegliati.

Dal punto di vista dello sviluppo, i bambini cominciano a rotolare. Lo fanno nel sonno, e possono rimanere bloccati a metà strada, il che può svegliarli. I precedenti concetti astratti, come la distanza, cominciano ad avere un senso – ecco perché giocare a peek-a-boo è improvvisamente così figo, ma anche perché l’ansia da separazione si fa sentire. Possono prendere un giocattolo e metterlo in bocca, coordinando così due azioni. “Questo può non sembrare un grosso problema, ma [si stanno] rendendo conto che hanno un impatto deliberato sul mondo”, dice Isabela Granic, professore di psicopatologia dello sviluppo all’Università olandese di Radboud e co-autore di Bedtiming: La Guida per i genitori per far addormentare il proprio figlio all’età giusta. E proprio come ci vuole più tempo per addormentarsi dopo una giornata stressante e piena d’azione, potete essere sicuri che anche il cervello impegnato del vostro bambino sta avendo problemi ad ingranare.

Se questi grandi salti cognitivi non sono sufficienti, probabilmente il vostro bambino non mangia così tanto durante il giorno perché è così impegnato a rotolare, afferrare, forse anche a stare seduto. Metteteci un po’ di dolore ai denti e non c’è da stupirsi che stiate svegli tutta la notte. Per superare la regressione del sonno, il vostro bambino ha bisogno di abituarsi a questi nuovi sviluppi; e poiché molti sono qui per restare, la chiave per sopravvivere a questa fase diventa meno la soluzione di un problema e più l’adattarsi (e aiutare il bambino ad adattarsi) a questi cambiamenti.

Rafforzare le sane abitudini del sonno

“Guardate come si addormenta il vostro bambino”, dice Edwards. “Se ci vogliono 50 minuti per cullarlo quando prima ce ne volevano 5, qualcosa deve cambiare”. Il tuo stile di vita è favorevole a un buon sonno? Se il tuo piccolo non dorme bene in un passeggino, per esempio, potrebbe aver bisogno di una posizione di sonno più coerente. Provate a introdurre associazioni del sonno positive, come un amorevole o una macchina del suono, e a calmarlo con attività tranquillizzanti, come leggere un libro insieme.

Granic sconsiglia l’allenamento del sonno durante questo delicato periodo. “Se lo fai durante questi grandi periodi di transizione evolutiva, hai più probabilità di fallire”, dice. Tuttavia, raccomanda di introdurre o rafforzare abitudini e routine sane. Per Nicholls Golan, ciò significava implementare le stesse strategie di sonno che usa per suo figlio di due anni, Laurier: un bagno regolare e la routine del libro di notte, fornendo abbastanza sonnellini durante il giorno (poiché il sonno genera il sonno), e mettendo giù suo figlio mentre è ancora sveglio per consentire l’auto-assorbimento, un’abilità inestimabile quando si sta immergendo nelle proprie riserve di sonno. “Dorme tutta la notte”, dice. “Ha funzionato!

Essere flessibili

Siate aperti a modificare i parametri che avete impostato (o a cui siete abituati), come ad esempio l’ora del pisolino, l’ora di andare a letto e la posizione del sonno. Quando la mamma di Hamilton, in Ont. per la prima volta, il figlio di Kavita Brignall Kumar, Michael, ha iniziato a svegliarsi ogni 30-40 minuti a circa quattro mesi, è diventata ossessionata dal sonno, leggendo ogni libro sul sonno su cui riusciva a mettere le mani. Ma dopo settimane di difficoltà, ha deciso di rassicurare il figlio in un ambiente che fosse confortevole per entrambi: “Ero così stanca che avevo paura di lasciarlo cadere mentre allattavo, così mia madre mi ha suggerito di portarlo a letto con me”, dice. “Ha iniziato automaticamente a dormire meglio”.

Una volta che Brignall Kumar ha capito che il risveglio notturno di suo figlio non era un comportamento che andava sistemato, si è sentita più a suo agio con la sua decisione di co-sormire. “La gente le dirà che suo figlio dovrebbe dormire tutta la notte a questo punto”, dice. “Ma anche gli adulti si svegliano più volte di notte”. Le capacità di auto-assorbimento dovranno essere ri-assegnate o rivalutate man mano che un bambino cresce e si sviluppa.

Invece di seguire un rigido programma di sonno, prendete nota dei naturali segnali di sonno del vostro bambino – sbuffare, strofinare gli occhi, agitarli, agitarli – e mettetelo giù prima che si stanchi troppo. Per quanto riguarda l’alimentazione? Cercate di tenere il vostro bambino il più possibile concentrato sul seno o sul biberon durante il giorno per eliminare le poppate notturne. Tenendo presente questo, il vostro bambino sta crescendo rapidamente, quindi non negateglielo nemmeno di notte. Mantenete l’impegno al minimo e sperate che si riaddormenti subito.

Fate un respiro profondo

“Penso che chiamare questa fase una regressione derivi meno dal fatto che [i bambini] non dormono e più dai genitori che colpiscono il loro muro”, dice Granic. Una volta stabilito che il bambino non è malato, si capisce la scienza che sta dietro alla sua veglia e si sa che c’è una fine in vista, si può rispondere in un modo che funziona meglio per te. Alla fine, ogni bambino dorme, dice Edwards. “Non è un trucco di magia. È un’esigenza biologica”.

Lo sapevi?

Una volta che il vostro bambino è in grado di rotolare in entrambi i sensi nella culla, può iniziare a dormire molto meglio, dice Pam Edwards, un consulente del sonno pediatrico certificato. Se il vostro piccolo si sveglia perché si rotola e si blocca a metà strada, potreste voler aumentare il tempo di pancia.