I nuovi genitori esausti e i consulenti del sonno certificati giurano su alcune di queste tecniche di formazione del sonno. Ecco cosa dovete sapere prima di iniziare.

Per i primi mesi della sua vita, il bambino di Laura Welk, Greyson, è stato un dormiente da sogno. Faceva regolarmente il pisolino durante il giorno e la sera bastava un biberon calmante e si addormentava in fretta. Si svegliava solo una volta a notte per la poppata e questo gli durava fino al mattino.

Ma quando aveva circa tre mesi e mezzo, la routine andava a rotoli. “Gli davo da mangiare, ma non si addormentava alla fine della poppata”, ricorda Welk. “Lo cullavo finché non si addormentava e lo mettevo giù, e poi si svegliava 30 minuti dopo e rifacevo tutto da capo”. Alla disperata ricerca di un po’ di riposo, Welk portò Greyson a letto con sé, ma poi finì per rimanere immobile, tenendo in bocca un ciuccio per tutta la notte. “Non sapevo nulla del sonno”, dice Welk. “Non sapevo che non si potesse semplicemente cullarli per farli addormentare e poi metterli giù”.

Quando Greyson aveva quattro mesi, i genitori per la prima volta contattarono un consulente del sonno, che li informò su alcune cose che ostacolavano il sonno di Greyson: Tutto il dondolio e la pacificazione erano ormai radicati in lui come associazioni del sonno – o stampelle – di cui aveva bisogno per addormentarsi e rimanere addormentato. Decisero di addormentarlo.

L’addestramento al sonno è una frase carica, e che è spesso usata come sinonimo di lasciare che il vostro bambino si calmi da solo, o “gridare”, ma questo non è il quadro completo, dice Alanna McGinn, una consulente del sonno certificata e la fondatrice di Good Night Sleep Site. “Si tratta piuttosto di insegnare al vostro bambino che è in grado di addormentarsi autonomamente”, dice. Volete che il vostro bambino sia in grado di addormentarsi da solo, senza allattare, dondolarsi o usare un ciuccio, perché gli strumenti che usano per addormentarsi all’ora di andare a letto sono le stesse cose che cercheranno al risveglio durante la notte. Sì, questo può sembrare poco amorevole e persino crudele. Troverete esperti su entrambi i lati della questione: I sostenitori dell’allattamento al seno dicono che è normale per i bambini di tutte le età svegliarsi più volte per allattare, e anche gli allenatori del sonno intervistati per questo articolo non sono d’accordo su quanto il pianto e l’angoscia siano accettabili.

Recenti ricerche hanno dimostrato che, almeno nei bambini di età superiore ai sei mesi, l’addestramento al sonno con il pianto controllato e lo sbiadimento del sonno (entrambi descritti di seguito) ha migliorato il sonno dei bambini e non ha portato ad un aumento dei livelli di cortisolo. Questo fornisce una certa rassicurazione che un po’ di pianto – se porta a un sonno migliore – probabilmente non farà male al bambino.

Il pediatra Michael Dickinson, presidente della Società pediatrica canadese, consiglia ai genitori di fidarsi del proprio istinto. “Non credo ci siano prove che suggeriscano che sia psicologicamente dannoso lasciare piangere il proprio bambino, ma penso che le persone debbano essere ragionevoli”, dice. “Per la maggior parte di noi, lasciare piangere il proprio bambino dura dai cinque ai dieci minuti”.

Non c’è nemmeno bisogno di istituire un piano di grido reggimentale se quello che stai facendo attualmente è lavorare per la tua famiglia. Ma le buone abitudini di sonno non fanno mai male, e riuscire ad addormentarsi da soli è un’abilità necessaria per la vita. Se vi addormentate in un momento adatto allo sviluppo del vostro bambino e con gli ingredienti di base di un sonno sano, potete ridurre al minimo la quantità di pianto del vostro bambino (e, diciamocelo, lo farete voi).

Qual è l’età giusta per l’allenamento del sonno?

La maggior parte degli allenatori del sonno dicono che il momento ideale per iniziare l’allenamento del sonno (o per promuovere il sonno indipendente, non necessariamente con il metodo del pianto) si basa sullo sviluppo del vostro bambino, ma di solito è tra i quattro e i sei mesi, quando il vostro bambino non ha avuto molto tempo per abituarsi ad allattare o a dondolarsi per dormire. In questa fase, la maggior parte dei bambini è anche pronta ad imparare da sola l’abilità di addormentarsi, spiega Jennifer Garden, una terapista occupazionale che gestisce Sleepdreams a Vancouver. Verso i quattro mesi di età, alcuni bambini subiscono una regressione del sonno perché i loro cicli di sonno cambiano e ci sono periodi più lunghi di sonno più leggero per ciclo. “È un ottimo momento per lavorare sulle capacità di sonno autonomo”, dice McGinn. Il sonno di altri bambini deraglia in questo periodo perché stanno lavorando su nuove abilità, come muoversi e rotolare. Alcuni genitori scelgono di aspettare che le cose si sistemino prima di intraprendere un metodo di addestramento al sonno, ma non è necessario, dice McGinn.

Se il tuo bambino è più grande di sei mesi, non preoccuparti, dice McGinn: “Non è mai troppo tardi per sviluppare buone abitudini di sonno”. Dickinson dice che trova che nove mesi siano un po’ un punto debole per i genitori per far dormire i bambini durante la notte. “Sono in una buona età per capire la routine e non hanno bisogno di mangiare durante la notte”, spiega.

L’età del vostro bambino potrebbe però determinare il metodo di allenamento del sonno che scegliete. Potresti provare una tecnica di “shush-pat” con un bambino di cinque mesi, ma probabilmente dovrai lasciare un bambino di un anno nella culla mentre protesta (piange o urla) per la nuova sistemazione per la notte. Non tentate un metodo formale di addestramento al sonno prima dei quattro mesi, fino a quando il vostro bambino non sarà in grado di andare più a lungo tra una poppata e l’altra e il suo ritmo circadiano inizierà a svilupparsi. (Molti bambini di questa età si nutrono ancora di notte, contrariamente al pensiero popolare, l’allenamento del sonno non è sinonimo di svezzamento notturno). Dickinson dice che molti bambini di quattro mesi sono biologicamente in grado di passare la notte senza alimentazione, ma questo non significa che non si debba rispondere e nutrirli se altri metodi per calmarli non funzionano. Poiché ogni situazione è diversa, vi consigliamo di consultare il vostro medico prima di trattenere le poppate notturne del vostro bambino.

Prima di iniziare

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Prima ancora di pensare di “allenare” il vostro bambino ad addormentarsi da solo, assicuratevi di seguire un programma regolare e di metterlo a letto a un’ora costante ogni sera (suggerimento: presto è di solito meglio, di solito verso le 19 o le 20). A partire da circa due mesi, è una buona idea cercare di metterli a letto sonnolenti ma svegli ogni volta che puoi, solo per abituarli (e tu), anche se si agitano un po’. Assicuratevi che siano stati svegli per un periodo di tempo adeguato prima di andare a letto (un bambino troppo o troppo stanco avrà difficoltà ad addormentarsi), e stabilite una routine di sonno calmante e costante, come una poppata, un bagno o un massaggio seguito da pigiami e storie o canzoni. Alcuni esperti consigliano la poppata all’inizio della routine per evitare che il bambino associ la poppata all’addormentamento. L’ideale sarebbe che il vostro bambino non avesse iniziato ad addormentarsi in nessun momento della vostra routine della nanna. “Volete davvero assicurarvi che il vostro bambino sia addormentato”, dice Pamela Mitelman, una psicologa di Montreal specializzata nel sonno dei neonati e dei bambini. Essere consapevoli, anche, di riempire i loro periodi di giorno sveglio con abbastanza attività e stimolazione, dice Garden. “I bambini hanno bisogno di muoversi in tutti i modi quando sono svegli, non solo seduti su una sedia gonfiabile”, dice.

Una volta che hai tutti gli ingredienti per una buona notte di sonno e sei pronto a lasciare che il tuo bambino impari ad addormentarsi da solo, ecco sei metodi comuni da considerare.

1. Controllo e console (noto anche come metodo Ferber, estinzione graduale, attesa progressiva o metodo dell’intervallo)

Ci sono molte variazioni sul metodo del check-and-console, ma i principi generali sono gli stessi: si vuole continuare a controllare il bambino a intervalli prestabiliti ma non bisogna mai dargli da mangiare o cullarlo per farlo addormentare, perché questo significherebbe che non si addormenta da solo.

Dopo aver passato la routine della nanna, mettete il vostro bambino nella culla, lasciate la stanza e aspettate un determinato periodo di tempo (diciamo un minuto). Poi entrate e rassicurate il vostro bambino con parole come “La mamma vi vuole bene” o con qualche tipo di tocco, come un massaggio o una pacca. McGinn dice che è preferibile non prendere in braccio il bambino. Garden, invece, riserva questo metodo ai bambini dai sette mesi in su. (Secondo lei, i bambini più piccoli hanno bisogno della presenza dei genitori per sapere che non sono stati abbandonati, soprattutto se si sono fatti prendere dalla frenesia).

Continuate ad andarvene e poi controllateli, aumentando il tempo tra una visita e l’altra fino a circa 10 o 15 minuti, e poi continuate fino a quando non si addormentano. Quando si svegliano, ricominciate di nuovo gli intervalli di controllo.

Questa tecnica potrebbe richiedere fino a una settimana di lavoro, ma si dovrebbe iniziare a vedere qualche progresso dopo qualche notte. Molti esperti consigliano di tenere un registro della formazione del sonno per rassicurarsi. Alcuni genitori trovano che entrare nella stanza aggravi ulteriormente il bambino e potrebbero prendere in considerazione un metodo più diretto, come l’estinzione completa.

2. 2. Estinzione, o gridarlo (CIO)

L’idea alla base dell’estinzione (o estinzione totale per differenziarla dall’estinzione graduale) è che si vuole estinguere il comportamento (pianto) non rispondendovi. Come con il metodo del check-and-console, passate la vostra routine a letto, metteteli nella culla svegli, dategli la buonanotte e andatevene. Questo è certamente il metodo più controverso per l’addestramento al sonno, e anche gli esperti non sono d’accordo su cosa dovreste fare dopo – tutto dipende da quale sia lo stadio dello sviluppo del vostro bambino e da cosa funzioni per i genitori.

McGinn, per esempio, suggerisce di lasciare il bambino fino al mattino, a meno che non si sia predeterminato che ha ancora bisogno di una poppata nella notte. “Quella prima notte può essere dura”, dice McGinn. “Potrebbero stare in piedi ogni ora a piangere”.

Mitelman, invece, raccomanda ai genitori di aspettare almeno uno o due risvegli prima di rientrare nella stanza. Poi, se la bambina si sveglia dopo mezzanotte, crede che vada bene rientrare, confortare il bambino per qualche minuto e poi uscire di nuovo. Inoltre, se il bambino ne ha ancora bisogno, è favorevole alla programmazione di regolari poppate notturne.

I genitori sono spesso esitanti a seguire questa strada, preoccupati di quanto piangere sarà necessario. Anche se McGinn non nega che all’inizio può essere difficile, trova che i genitori siano spesso sorpresi dalla rapidità con cui funziona. “Sì, ci sono un sacco di pianti, ma è a breve termine”, dice. “Si può piangere molto per due o tre notti, ma poi ogni notte è sempre meno”. Dice che si dovrebbero vedere miglioramenti significativi con questo metodo entro la terza o la quarta notte, ma aggiunge che è importante provarlo per una settimana prima di stabilire che non funziona.

3. 3. Metodo della sedia

Si tratta di un metodo di formazione del sonno molto graduale (McGinn dà ai suoi clienti un piano di due settimane per l’attuazione) e richiede molta disciplina da parte dei genitori. Anche in questo caso, si prepara il bambino per il letto, ma invece di uscire dalla stanza, ci si siede su una sedia accanto alla culla. Quando si addormentano, lasciate la stanza, ma ogni volta che si svegliano, sedetevi sulla sedia fino a quando non si addormentano. Ogni poche notti, spostate la sedia sempre più lontano fino a quando non siete fuori dalla stanza.

“Il pro di questo metodo è che mamma o papà sono lì e presenti”, dice McGinn. “Ma la truffa è che probabilmente ci sarà ancora un po’ di pianto, e ora il bambino ti guarda mentre li guardi piangere”. Può essere davvero difficile essere coerenti con questo metodo”.

Mitelman non raccomanda questo metodo ai suoi clienti perché dice che avere un genitore nella stanza, ma non rispondere al bambino, crea confusione e può essere anche troppo stimolante, a seconda dell’età e dello stadio di sviluppo del bambino. “Possono essere talmente intensificati che non riescono a calmarsi”, dice.

4. Sollevare, mettere giù e zittire-pat

Per i bambini di età inferiore ai sette mesi, Garden preferisce un approccio in cui si rimane in camera senza dare loro troppo aiuto per addormentarsi. Per esempio, potreste stare in piedi sopra la culla e zittirli, accarezzargli la pancia o fare pressione per calmarli e rassicurarli.

Un’altra opzione è quella di lasciarli agitare un po’, ma quando cominciano ad aumentare, prendeteli in braccio per calmarli, ma rimetteteli giù prima che si addormentino. “Il nostro compito è quello di aiutare a calmare il bambino e il loro compito è quello di addormentarsi”, dice Garden.

Anche se questi metodi possono funzionare molto bene per i bambini più piccoli, dopo sei o sette mesi, la vostra presenza potrebbe far arrabbiare di più il vostro bambino, e prenderli e rimetterli giù sarà probabilmente una stimolazione troppo forte.

5. 5. Svanimento della routine della nanna

Con la tecnica della dissolvenza, continuate con qualsiasi metodo stiate usando per aiutare il vostro bambino ad addormentarsi (come il dondolio o l’allattamento), ma diminuite il tempo che passate a farlo fino a quando, in teoria, non dovete farlo affatto. Questa è un’ottima tecnica per ridurre al minimo il pianto, ma purtroppo molti genitori hanno difficoltà a sostenerlo. “Ci deve essere una fine in vista”, spiega Mitelman. “Per esempio, soddisferemo questa esigenza per cinque o sette giorni e poi ci tireremo un po’ indietro”. Ma se siete disposti ad attenervi al piano e a portare il vostro bambino all’obiettivo finale di andare a letto senza il vostro aiuto, Mitelman dice che vale la pena provare. “Qualunque sia il modo in cui il bambino riesce ad addormentarsi autonomamente va bene, perché è l’ingrediente chiave per dormire tutta la notte”.

6. 7. Svanimento dell’ora di andare a dormire

Da non confondere con la tecnica di dissolvenza dell’ora di andare a letto descritta sopra, la dissolvenza dell’ora di andare a letto consiste nel mettere il vostro bambino nella culla nel momento in cui di solito finisce per appisolarsi, e far sì che la loro nuova ora di andare a letto per un paio di notti, per poi spostarla gradualmente ad un’ora precedente. Per esempio, diciamo che metti sempre il tuo bambino a dormire alle 19:30, ma loro tendono ad agitarsi o a piangere nella culla per 20 minuti o più, fino a quando alla fine si addormentano verso le otto. Questo significa che le 19:50 alle 20 è in realtà la loro “ora naturale di andare a letto”, anche se vorresti che fosse prima. Per capire quando il vostro bambino si addormenta naturalmente, tenete un diario per qualche notte per sapere quando si accontentano. (L’uso di un monitor video può essere d’aiuto in questo senso.) Qualche notte dopo, spostate tutta la routine 15 minuti prima. Continuate a spostare l’ora di andare a letto prima di 15 minuti ogni notte (se necessario) fino a quando il vostro bambino non avrà cambiato le sue vecchie abitudini per annuire all’ora desiderata invece di quella successiva.

Anche se McGinn non usa questa tecnica con i suoi clienti, dice che il trucco con qualsiasi routine di allenamento è di essere molto coerente e di impegnarsi a spostare l’ora di andare a letto prima. “È facile diventare incoerenti con le cose o arrendersi e poi il bambino va a letto molto tardi”, dice McGinn

Il bene maggiore

Su consiglio di una consulente del sonno, Welk e suo marito portarono via il ciuccio di Greyson, spostarono il suo biberon prima del bagno (in modo da non associare l’alimentazione all’andare a dormire) e scelsero di iniziare con un metodo molto delicato (perché all’epoca aveva solo quattro mesi). Il padre di Greyson lo mise nella culla e rimase in piedi accanto a lui, accarezzandolo finché non si addormentò, per circa una settimana. È andata bene, e poi hanno iniziato a lasciarlo subito dopo averlo messo nella culla senza dargli una pacca sul sedere. “Per circa un mese, piangeva o si agitava ogni notte per 10-15 minuti prima di addormentarsi”, ricorda Welk. Era difficile sentire il suo bambino piangere, ma si sentiva sicura che era per il bene superiore, perché erano entrambi ben riposati e felici durante il giorno. Ora, Greyson ha 11 mesi e dorme come un campione, dopo aver svezzato dalle poppate notturne a sette mesi.

Se sei indeciso sull’allenamento del sonno, può essere utile pensarla in questo modo: Qual è il bisogno di sviluppo del mio bambino in questo momento? “A 11 mesi non ha bisogno di mangiare durante la notte, ma ha bisogno di un sonno costante”, dice Garden. Sì, quelle notti di pianto sono strazianti. Ma è probabile che, se stai pensando di allenarti per il sonno, è perché quello che stai facendo attualmente non sta funzionando per te.

Quando il vostro bambino invecchia e le sue esigenze di sonno cambiano, assicuratevi di regolare di conseguenza gli orari di veglia, i sonnellini e le ore di sonno per aiutarlo a continuare ad addormentarsi facilmente e a rimanere addormentato. Alcuni genitori pensano che l’allenamento del sonno sia un’impresa “una tantum”: si sopporta un sacco di pianti per qualche giorno e il premio è il sonno perfetto. Ma è davvero un cambiamento di stile di vita: una volta che il vostro bambino ha le capacità per addormentarsi, avrà ancora bisogno di routine, coerenza e aiuto per adattarsi quando la vita lancia palle curve, come l’inizio dell’asilo nido, l’arrivo di un nuovo fratello o la partenza per un viaggio (dove potrebbe dover dormire in uno spazio diverso o in una culla). Anche i raffreddori e le malattie, così come i cambiamenti di orario, possono mettere a dura prova il vostro programma perfetto. Il trucco è quello di rimettersi in carreggiata il prima possibile. Se si inizia a permettere o a permettere le vecchie cattive abitudini e le associazioni di sonno, ci vorrà più tempo per tornare alla normale routine.

McGinn lo paragona all’andare in bicicletta: Certo, i bambini sono un po’ traballanti quando tiri fuori la bici dopo l’inverno, ma presto torneranno ad andare in bici da professionisti. “Non bisogna mai ri-insegnare la capacità di addormentarsi”, dice.

Fate le vostre ricerche, parlate con il vostro medico e se siete sopraffatti, prendete in considerazione la possibilità di assumere un consulente del sonno o di prendere un’officina. Il sonno del vostro bambino potrebbe sembrarvi un mistero, ma ci sono persone che capiscono le complessità e possono aiutarvi. Anche se non tutti sono d’accordo con ogni approccio, nessuno mette in discussione i benefici di una buona notte di sonno, sia per i neonati che per i genitori esausti.