La notizia che mamma e papà si stanno separando colpisce in modo diverso un bambino di due anni e un bambino di dieci anni. Ecco come aiutare i bambini a gestire la situazione a qualsiasi età.

Due genitori premurosi una volta hanno fatto sedere il loro bambino in età prescolare per raccontargli del loro imminente divorzio. Con attenzione e delicatezza, gli dissero che mamma e papà avrebbero smesso di vivere insieme e che ora avrebbero vissuto in case diverse, ma lui li avrebbe comunque visti entrambi regolarmente. Finirono con il punto più importante di tutti, che mamma e papà lo amavano ancora e gli chiesero se aveva domande.

Il bambino di quattro anni era silenzioso. Poi disse: “Chi si prenderà cura di me?

Questa piccola storia, raccontata dalla psicologa, mediatrice e autrice californiana Joan B. Kelly, offre una finestra sulle differenze tra le esperienze di divorzio di adulti e bambini. Questi genitori avevano fatto tutte le cose giuste. Avevano cercato una consulenza professionale e avevano cercato di dare al figlio le informazioni essenziali senza sopraffarlo. Eppure non sono riusciti a superare questo punto chiave, che poteva sembrare ovvio per loro, ma non lo era per lui.

Gli adulti vedono il divorzio per la complessa e sfaccettata situazione che è. I bambini tendono a vederlo in termini concreti ed egocentrici. Le grandi rassicurazioni non significheranno molto per un bambino che si chiede: “Dove vivrà il gatto? Capire dove si trovano i bambini, dal punto di vista dello sviluppo, può aiutarli ad adattarsi alla realtà del divorzio.

Come parlare del divorzio a bambini da 0 a 5 anni: Questioni chiave dello sviluppo

Neonati e bambini piccoli

  • dipendenza dai genitori o da chi si prende cura di loro
  • nessuna capacità di comprendere eventi complessi, di anticipare situazioni future o di comprendere i loro sentimenti

Bambini in età prescolare

  • cominciando a sviluppare l’indipendenza, ma ancora altamente dipendente
  • limitata capacità di comprendere causa ed effetto; ancora incapace di pensare al futuro
  • la comprensione del mondo ruota intorno a se stessi
  • la linea tra fantasia e realtà è a volte confusa
  • una certa capacità di pensare ai sentimenti, ma una limitata capacità di parlarne

Quando Nicholas Benson* e sua moglie Lisa si sono separati lo scorso autunno, i loro due figli, Andrew, sei anni, e Caitlyn, quattro anni, erano già abituati a stare con papà per la maggior parte del tempo, dato che il lavoro della mamma la teneva fuori città solo per pochi giorni al mese. Così, quando Lisa si è trasferita da casa loro a Milton, in Ont., Caitlyn ha impiegato un po’ di tempo per capire il cambiamento. Quando i bambini tornarono a casa dopo la loro prima visita di fine settimana con la madre, Caitlyn disse: “Mamma a casa?”, anche se l’avevano appena lasciata. Ci vorrà del tempo e molte semplici spiegazioni prima che Caitlyn possa capire.

A cosa fare attenzione: I segni di angoscia nei bambini in età prescolare includono paura, rabbia o instabilità emotiva, che può essere espressa indirettamente attraverso l’aggrappamento, l’ansia, il lamento o l’irritabilità generale. I bambini in età prescolare possono anche perdere terreno nel loro sviluppo. I bambini che dormivano durante la notte potrebbero iniziare a svegliarsi più spesso, per esempio.

Con le loro limitate capacità cognitive, i bambini di tre e quattro anni possono sviluppare idee imprecise sulle cause e gli effetti del divorzio, dice Rhonda Freeman, manager di Families in Transition, un programma della Family Services Association di Toronto. “Se è papà a lasciare la casa, potrebbero pensare: ‘Papà mi ha lasciato’, piuttosto che ‘Papà ha lasciato la mamma’”, dice. I bambini devono capire che la decisione di vivere separati è una decisione da adulti”. Per i bambini in età prescolare è difficile capirlo”.

Priorità dei genitori: La cura e l’educazione costanti danno ai bambini un senso di stabilità e di rassicurazione. Quindi, per quanto possibile, la vita dei bambini deve essere ancorata alla loro normale routine (pasti, gioco, bagno, letto) in presenza di un genitore che è “lì per loro”. Questo, naturalmente, è importante per tutti i bambini, ma soprattutto dopo il divorzio. Come osserva Joan Kelly: “Se le cose non vanno bene a casa, i preadolescenti e gli adolescenti possono fuggire andando in giro con gli amici”. I neonati, i bambini piccoli e i bambini in età prescolare non possono”.

I bambini in età prescolare hanno bisogno di spiegazioni semplici e concrete. Attenetevi alle basi: quale genitore si trasferirà, dove vivrà il bambino, chi si prenderà cura di lui e quanto spesso vedrà l’altro genitore. Siate preparati alle domande, date risposte brevi, poi aspettate di vedere se ce ne sono altre. Non aspettatevi che una sola conversazione faccia il lavoro; programmate diverse brevi conversazioni.

Come parlare del divorzio a bambini dai 6 agli 11 anni: Questioni chiave dello sviluppo

Da 6 a 8 anni

  • un po’ più di capacità di pensare e di parlare di sentimenti
  • una visione più ampia e meno egocentrica di ciò che accade intorno a loro, ma una comprensione ancora limitata di circostanze complesse come il divorzio
  • sviluppare più relazioni al di fuori della casa (amici e scuola)

Da 9 a 11 anni

  • capacità più sviluppata di comprendere, pensare e parlare dei sentimenti e delle circostanze legate al divorzio
  • i rapporti al di fuori della famiglia (amici, insegnanti, allenatori) sono più sviluppati e diventano un fattore maggiore nella pianificazione del tempo del bambino
  • tendono a vedere le cose in bianco e nero; possono dare la colpa alla divisione

Erica Hallman* di Toronto ricorda la figlia Jessica, allora all’asilo, cercando di capire i conflitti dietro la separazione dei genitori. Una volta mi ha chiesto: “Perché state litigando? È perché ha cancellato qualcosa dal tuo computer?”” A questo malinteso si è potuto rimediare facilmente. Sì, papà aveva cancellato qualcosa dal computer della mamma e loro avevano parole arrabbiate a riguardo, ma, naturalmente, questo non ha causato il divorzio. Tuttavia, la domanda di sua figlia ha fatto capire ad Hallman il bisogno di Jessica di dare un senso alle circostanze che non riusciva a comprendere appieno.

A cosa fare attenzione: I bambini in età scolare possono mostrare la loro angoscia come paura, ansia, rabbia o tristezza, e alcuni mostrano più chiari segni di mancanza del genitore assente. Alcuni possono avere fantasie sulla riconciliazione e chiedersi cosa possono fare per far sì che ciò accada. Freeman dice: “I bambini che pensano di essere in grado di far tornare insieme i loro genitori, o che in qualche modo hanno contribuito al divorzio, avranno difficoltà ad andare avanti con il processo di guarigione. Quindi devono capire che si tratta di decisioni adulte che non hanno causato e che non possono influenzare”.

Priorità dei genitori: La stabilità delle cure e la routine sono ancora importanti. I bambini di questa fascia d’età superiore sono più in grado di parlare di ciò che sentono. Tuttavia, solo perché possono, non significa che lo vogliano. Affrontare l’argomento in modo indiretto può aiutare; dire: “Alcuni bambini si sentono tristi, spaventati o addirittura arrabbiati quando i genitori divorziano” è meno minaccioso che chiedere direttamente: “Ti senti triste? I libri sul divorzio possono anche aiutare i ragazzi a concentrarsi sui loro sentimenti.

Come parlare del divorzio ai ragazzi dai 12 ai 14 anni: Questioni chiave per lo sviluppo

  • maggiore capacità di comprendere le problematiche legate al divorzio
  • capacità di partecipare alle discussioni e di porre domande per aumentare la loro comprensione
  • inizio del desiderio di maggiore indipendenza; messa in discussione dell’autorità parentale
  • relazioni al di fuori della famiglia sempre più importanti

I ragazzi di Eve Mirowski* avevano 10 e 12 anni quando ha dovuto affrontare un divorzio incasinato dal marito alcolizzato. La situazione era così grave che, a un certo punto, il giudice ha ordinato a entrambi i genitori di non discutere del procedimento giudiziario. È impossibile proteggere completamente i bambini da questo tipo di conflitto, ma Mirowski ha fatto quello che ha potuto. “Ho solo cercato di rendere la nostra casa un rifugio sicuro… orari regolari dei pasti, orari regolari per andare a letto e mio marito non è mai stato ammesso in casa. Quando ho lasciato i ragazzi per uscire la sera, ho preso il mio cellulare e ho detto loro di chiamarmi a qualsiasi ora”. E lo facevano, spesso. Il maggiore, Joe, ha iniziato ad avere mal di testa e ad avere problemi a dormire, ricorda Mirowski. “Ero preoccupato che, dato il mio stress, non potevo fare abbastanza da solo per dargli le capacità di sopportazione, così mi sono fatto aiutare”. Joe iniziò a frequentare un consulente che fu in grado di aiutarlo enormemente.

A cosa fare attenzione: L’irritabilità e la rabbia sono comuni, a entrambi i genitori o a chi si è trasferito. Può essere difficile valutare quanto l’umore di un giovane adolescente sia legato al divorzio. “Pensate a com’era vostro figlio prima della separazione e a come il suo comportamento o il suo umore sono cambiati”, dice Freeman. “Questo dà un indizio sulla causa”. Tuttavia, anche se si conclude che il problema non è legato al divorzio, non significa che non lo si affronti”.

Priorità dei genitori: Mantenere aperta la comunicazione diminuisce la possibilità che i problemi emotivi sfuggano ai radar. I bambini in questa fascia d’età possono essere più difficili da raggiungere, e a volte si comportano come se non volessero essere raggiunti. Ma la maggior parte degli adolescenti e dei preadolescenti hanno ancora bisogno e bramano il contatto con i genitori. “Molti ragazzi mi hanno detto, nel corso degli anni, che stavano mettendo alla prova i loro genitori per vedere se ci tenevano davvero”, dice Freeman. Quindi continuate a parlare, anche se il vostro bambino sembra allontanarvi; fate almeno un po’ di conversazione su ciò di cui vogliono parlare.

Sopravvivere alla separazione

La ricerca mostra che tre fattori aiutano i bambini di qualsiasi età ad adattarsi dopo il divorzio: avere un rapporto forte con entrambi i genitori (quando è possibile e quando il bambino lo vuole); una buona genitorialità (ciò che gli esperti chiamano il mantenimento della capacità genitoriale); e una minima esposizione al conflitto. Non ci sono vere sorprese. La sfida per i genitori è riuscire a farcela.

Coltivare il legame

La perdita del rapporto genitore-figlio dopo il divorzio può avvenire quando un genitore esce dalla vita del figlio o quando un genitore (o entrambi) compromette il rapporto dell’altro con il figlio. Oppure può essere il figlio che si tira indietro, dice Rhonda Freeman, manager di Toronto’s Families in Transition. “Alcuni bambini hanno un temperamento che rende loro difficile affrontare i saluti, gli addii e le transizioni in corso”.

I genitori non possono controllare questi fattori. Quello che si può fare, oltre a mantenere i propri legami con un bambino, è rispettare il suo rapporto con l’altro genitore. “Se denigrate l’altro genitore di fronte ai vostri figli, state essenzialmente svalutando il loro rapporto”, dice Freeman.

Un buon genitore

È difficile mantenere una buona educazione normale quando si è in lutto per una relazione persa e ci si preoccupa degli avvocati e delle date del tribunale. Fate del vostro meglio per tenere separate le questioni degli adulti dalle interazioni con i vostri figli e chiedete aiuto all’esterno, come una consulenza, se ne avete bisogno.

Sia Freeman che la psicologa Joan B. Kelly della California consigliano corsi di educazione per genitori divorziati. Molti genitori pensano: “Non ne ho bisogno”, dice Kelly. “Ma le ricerche dimostrano che i genitori separati che frequentano i corsi di educazione per genitori divorziati sono i più sicuri”. Per trovare i corsi, consultate l’agenzia di servizi per la famiglia o il centro informazioni locale, l’avvocato o il mediatore, il medico o il consulente.

Contenere il conflitto

L’approccio ideale al conflitto post-divorzio è quello di fermarlo prima che inizi. Janice Weiss* di Calgary ricorda un conflitto insopportabile quando i suoi genitori si sono separati. “Avevo giurato che i miei figli non ci sarebbero passati”. Sia lei che il suo ex marito hanno accettato di seguire il consiglio in Casa della mamma, Casa del papà di Isolina Ricci. “Divenne come una bibbia e fu di grande aiuto”. Ecco cinque modi per abbassare la temperatura quando il conflitto è alto:

  • Limitare le conversazioni quando si scambiano i bambini. Attenersi alle basi, come confermare gli orari di ritiro e di consegna.
  • Non usare i bambini per inviare messaggi avanti e indietro con il tuo ex.
  • Scambiatevi i dettagli importanti per iscritto. Alcuni genitori usano la posta elettronica; altri usano un libro che va avanti e indietro con i bambini. Se la situazione è davvero tesa, chiedete a qualcun altro (un consulente, un mediatore o un amico) di controllare la vostra e-mail per verificare che non ci sia un linguaggio infiammatorio prima di inviarla.
  • Rispettate il tempo dell’altro genitore con i figli. Siate puntuali (o tenete pronti i bambini) per il ritiro. Assicuratevi che tutto ciò che devono portare con sé (compiti, vestiti, attrezzature speciali) sia pronto.
  • Rispettate la privacy del vostro ex-partner. Ora avete un rapporto diverso: puntate più a una collaborazione di tipo commerciale. Non è necessario conoscere la sua vita personale come una volta.

*Nomi cambiati su richiesta.